Buscando el secreto del sonido de Slash

“Una Les Paul en un Marshall”. Es una descripción acertada del sonido característico de Slash, y parece ser muy simple. ¿Entonces por qué es tan difícil lograr ese tono tan popular? En busca de respuestas a esta y otras preguntas sobre el equipo de Slash, se entrevistó a Ace Bergman, técnico de guitarra de Slash en el tour Apocalyptic Love.

Ace comenzó a tocar guitarra a los 13 años. Siendo su padre carpintero, él siempre estuvo rodeado de herramientas. Al dejar los Marines decidió que quería una carrera en la industria musical. También supo que iba a ser difícil mantenerse con su estilo particular de tocar guitarra (metal extremo), así que decidió combinar sus dos pasiones, guitarras y herramientas, para convertirse en técnico de guitarras.

Estuvo en una escuela de laudería, donde aprendió construcción y reparación de instrumentos. Al llegar al punto de estar reparando las mismas guitarras una y otra vez (guitarras que ni siquiera estaban dañadas), empezó a conseguir guitarras de varios talleres para reparar en la escuela. Está de más decir que terminó su curso con notas excelentes. De ahí se empezó a ganar la vida reparando instrumentos y trabajando en uno que otro evento local, hasta llegar a formar parte de giras musicales. Su primera gira fue con Black Rebel Motorcycle Club en 2004. De ahí fue construyendo una carrera muy diversa.

En 2011, uno de sus compañeros de cuarto estaba trabajando con Cypress Hill. Estaban tocando un show de aniversario en The Troubadour, y Ace terminó uniéndoseles como técnico de sonido. Durante el show, Slash tocó en la canción Rock Superstar (colaboración que puedes ver en YouTube). Fue ese día cuando Ace y Slash congeniaron.

Esto llevó a una serie de shows ocasionales con Slash hasta la gira 2012-2013. Un par de agitados meses después, Ace y yo estamos en el autobús de giras bebiendo café y hablando del equipo de Slash.

Entonces, vamos directo al equipo. ¿Realmente es tan simple como se ve?

Ace: Sí. Todo es él. Lo único que tiene frente a él es el wah. Yo tengo una pedalera frente a mí, que opero por él, pero la mayor parte del tiempo utiliza muy pocos efectos. Yo le doy potencia a sus solos; hay muy poco delay en dos o tres canciones; el inicio de Paradise City usa chorus. También tenemos un phaser, un tremolo, un octave fuzz y un talkbox que usamos en algunas ocasiones. Todo lo demás que escuchas es él usando palm mutes, cambiando pastillas, subiendo y bajando volumen y tono… su estilo es muy expresivo y dinámico. Tiene muchos trucos y pequeñas mañas en su forma de tocar.

Se nota que usa las perillas de su guitarra más que otros guitarristas.

Ace: Él empezó a hacer mucho de eso en esta gira. Decidió que en vez de usar un cabezal limpio y uno sucio, usaría los dos al mismo tiempo y él mismo haría los cambios. Al parecer, cuando usaba ambos en la última gira no estaba obteniendo la separación que buscaba. El limpio sonaba más sucio que limpio.

Hice unas modificaciones a las guitarras, cambié unos potenciómetros para obtener la distinción que buscaba, así puede limpiar mejor el sonido. Lo puedes ver mirando los números al inicio de la canción. Debe hacer cambios en las pastillas durante la canción, así que deja los niveles arriba y así empieza a tocar.

Le puse unas pastillas de Slash a mi Les Paul recientemente. Se notan mucho los agudos.

Ace: Mucho de ese agudo se pierde con todo el cable que utilizamos. En el escenario usa uno muy largo que va conectado al wah y no tiene muy buen buffer. De ahí un cable muy largo me llega a mí. Es un cable largo porque cuando hacemos conciertos en estadios yo estoy demasiado alejado del wah. He usado buffers antes, y sí le dan más agudos al sonido, pero Slash me mira con cara de “¿Qué hiciste?”. No es una cara de “Wow, ya tengo más calidad”, es más como de “Esto no es lo que acordamos”. También le bajamos los agudos y a la perilla de presencia. Ambas perillas están antes del nivel medio. Slash tiene un oído muy agudo. Una de las razones por las que es tan bueno es que sabe exactamente lo que quiere escuchar, y persigue ese sonido hasta que lo consigue.

¿Tienen algo de especial los potenciómetros que usas en las guitarras?

Ace: Todos son de 500k, logarítmicos. Probamos con muchos hasta que encontramos lo que buscábamos. Con el volumen en 1, 2, 3; obtienes un sonido limpio. No significa que no tienes nada en esos niveles y cuando pasas de 3 es como si presionaras un switch.

Y los capacitores del potenciómetro de tono?

Ace: Nunca los cambié. Son los que trae la guitarra. El valor cambia con la guitarra, pero en la mayoría es 0.022μF. Han durado todo este tiempo.

Las Goldtop de Gibson que tiene Slash tienen un circuito “treble bleed”. ¿Les agregas algo?

Ace: No, así se quedan. Sólo hay una Goldtop en nuestro inventario, y es la guitarra personal de Slash. Le cambio las cuerdas cada unas cuantas semanas y la toca en su hotel, escribe música con ella. Pero no la destruye como las guitarras que usa en el escenario.

Slash tiene la reputación de ser duro con sus guitarras. Pero cuando lo ves tocar, no parece estarlas maltratando.

Ace: Honestamente sólo es su sudor y el número de presentaciones. Su estilo es muy… físico. Puedes ver marcas de la hebilla de su cinturón; donde sus brazaletes hacen contacto con la guitarra se agrieta el acabado. No las trata mal, sólo toca rudo. Y las giras son duras para las guitarras. Todos los cambios de clima las afectan. Ser manejadas por agentes aduanales en Sudamérica es duro para las guitarras. A veces viajan 90000 millas en un contenedor. Es una vida difícil para ellas. ¡Y es una vida difícil para nosotros también! Tratamos de comer bien, y quedarnos en lugares agradables pero el hecho de estarnos moviendo constantemente es duro para nosotros, las guitarras y los amplificadores. He pasado una noche en mi cama en los últimos seis meses. Es un estilo de vida complicado.

La pedalera de Slash, operada por Ace.

¿Las guitarras terminan en la basura?

Ace: Nada se tira. Las guitarras simplemente se retiran de la rotación. Pero cualquier cosa que le guste a Slash se la queda.

Es bueno saberlo. Si hubiera un elemento del equipo que pudieras retirar de una tocada para no tener que lidiar con él, ¿cuál sería?

Ace: Bueno, las guitarras son las más exigentes. ¡Si nos pudiéramos deshacer de ellas sería mucho más fácil para las guitarras y amplificadores! 80% de lo que hago es cambiar cuerdas y configurarlas. Ya en serio, no hay nada del equipo que crea que es redundante o innecesario. Tenemos respaldo para todo. Si agregamos algo al equipo debo tener tres del mismo. Si algo deja de funcionar tengo un reemplazo.

Si por alguna razón no tuvieras guitarras y tuvieras que hacer una presentación, ¿comprarías en una tienda o pedirías que te la enviaran de L.A.?

Ace: Cancelaríamos el show. Pero para contestar tu pregunta, llamaría a Gibson. Ellos harán todo lo posible para asegurar que tenemos lo que necesitamos. Si Slash hace una presentación única, llamamos a Gibson y les pedimos que tengan una guitarra lista para nosotros. Ya llegando, sólo tengo que cambiarle las cuerdas y dejarla lista. Sería raro ir a comprarle una guitarra a Slash. ¡Incluso podría comprar una para mí!

Tenemos buenas relaciones con todos nuestros fabricantes. No sólo por la fama de Slash, tembién porque él es una muy buena persona. Lleva relaciones personales con todos los fabricantes. Él va y se involucra de lleno con el desarrollo de todos los productos que llevan su nombre.

Es muy satisfactorio poder conectar esas pastillas e inmediatamente escuchar elementos del sonido de Slash en la guitarra.

Ace: Y esas pastillas que compras en la tienda son exactamente las mismas que pongo en las guitarras de Slash. Vienen en el mismo empaque, todo. Las únicas modificaciones que he hecho han sido para dejarle a unas un cableado de cuatro conductores. Las BC Rich de Slash están así; él quiere conservar todas las opciones abiertas.

En Seymour Duncan ahora están ofreciendo pastillas con ese cableado y con colores personalizados. Suena a que probablemente no hubo problema para obtener esa especificación.

Ace: Así es. Tenemos una buena relación con ellos. La guitarra AFD original se estaba usando para grabar Apocalyptic Love, y estábamos obteniendo mucho ruido de ella. La llevé a Seymour y él se encargó de ella personalmente. Ya después durante la grabación, Seymour y Evan Skopp visitaron el estudio para asegurarse de que todo estuviera marchando bien. Realmente están ahí para nosotros.

Se puede ver el trabajo que Seymour hizo con la guitarra en este video:

Más tarde, damos una vuelta por el escenario. Hay un área fuera de este donde Ace trabaja. Hay una pequeña bodega donde están todas las guitarras (que por sí solas impresionan), los amplificadores, la pedalera, y luces sutilmente parpadeando. Ya en el escenario hay dos gabinetes con todo y cabezales. ¿Pero por qué están ahí? ¿Son los que se usan para las presentaciones?

“Sí, mira, esos son de adorno”, me comenta Ace. Están ahí simplemente porque “el público espera verlos”. ¿Y hay algo en esos cabezales falsos? “Ah, sí – ¡una batería y un LED!” Así que si estabas esforzándote para echarle un vistazo a la configuración de los amplificadores la última vez que viste a Slash en vivo, puedes ir tirando tus notas a la basura.

Parte del equipo real

En el área de trabajo de Ace, todo es muy práctico. Hay un set-list pegado a la pared. Junto a cada canción hay una nota de cómo las guitarras se afinan para esa canción. En Guns N Roses, Slash prácticamente siempre estaba afinado en E♭. Pero en esta lista hay varias con afinación estándar, una en drop-D, y una que otra bajada hasta drop-C♯.

Luego hay un libro de canciones. En él, Ace ha compilado indicaciones para todas las operaciones en pedales para cada canción en una fórmula muy fácil de seguir. Unos pedales están marcados con pedazos de cinta para que Ace se ubique en la obscuridad.

Mientras fotografío todo esto, le pido permiso a Ace para tomarle foto a las perillas de los amplificadores. Su respuesta me dice que tal vez esas fotos no sean tan importantes después de todo. “Para nada”, me contesta. “No nos preocupa que alguien se entere de nuestra configuración y no sé, vuelva a grabar el disco o algo así”. Pasa la mano sobre el amplificador. “Esto no es secreto. Todos los secretos están en la cabeza de ese hombre.”

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